Champions pour la Terre: Etienne Stott, kayakiste médaillé d'or, met tout en œuvre pour le climat

Champions for Earth est un groupe d'athlètes principalement britanniques qui s'expriment sur la gravité et l'urgence de l'urgence environnementale à laquelle est confrontée la civilisation. L'organisation s'appuie sur «les qualités sportives de rêver grand, de faire des sacrifices, de dépasser les limites perçues et de se montrer à la hauteur» pour aider à pousser à l'action à tous les niveaux.

Dans cette série spéciale en trois parties, GreenSportsBlog présente les histoires de trois athlètes qui ont joué des rôles principaux avec Champions for Earth:

  • Fondateur et ancien rameur Dave Hampton
  • Katie Rood, footballeuse internationale néo-zélandaise qui joue actuellement dans son club de football pour Lewes F.C. En Angleterre

Dans la partie I d'aujourd'hui, le canoéiste retraité de l'équipe GB, Etienne Stott, partage son incroyable évolution d'un jeune naïf mais ambitieux à un champion olympique à un activiste climatique à un champion pour la Terre.

GreenSportsBlog: Etienne, votre histoire de défendre vos convictions sur le changement climatique est incroyable. Avant d’y arriver, commençons par le côté sportif. Comment es-tu entré dans le kayak?

Etienne Stott: Eh bien, Lew, tout a commencé parce que je voulais devenir pilote de chasse quand j'ai grandi…

GSB:… Comment le pilote de chasse se transforme-t-il en kayak?

Etienne: Vous voyez, j'avais environ 10, 11 ans et j'ai adoré l'idée d'être pilote de chasse. Alors, quand j'avais 12 ans, j'ai rejoint les Cadets de l'Air, une sorte de RAF junior. C'était tellement horrible, je détestais vraiment ça.

C'était donc ça.

J'ai cherché autre chose. Le sport avait du sens.

J'avais essayé le rugby, le hockey sur gazon et le football. Mec, je détestais le rugby!

Mais, pendant ce temps, j'avais découvert le kayak chez les scouts. J'ai adoré et j'ai trouvé mon chemin dans la discipline compétitive du slalom. Cela était lié à ma capacité de travailler dur et je me suis dit que j'allais être multiple champion olympique.

GSB: Ce genre d'attitude est incroyable pour moi. J'ai commencé à jouer au baseball, au football, au basket-ball quand j'étais enfant. Je les ai tous aimés. Je savais que je ne gagnerais jamais ma vie en jouant à l'un d'eux…

Etienne: Fou, non? Eh bien, j'ai commencé à pagayer en kayak solo – ou K1, comme on l'appelle aux Jeux olympiques – pour finalement faire l'équipe britannique des moins de 23 ans.

Mais, à un certain moment, j'ai réalisé que je n'allais pas arriver là où je voulais aller en tant que kayakiste solo. J'ai eu l'opportunité de passer à la catégorie double canoë, ou C2, ce qui avait beaucoup de sens à l'époque.


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Etienne Stott participe à une course de Premier Division britannique à Nottingham (Crédit photo: Etienne Stott)

GSB: Pourquoi était-ce?

Etienne: Au début des années 2000, C2 n'était pas considéré comme très prestigieux et il n'y avait pas beaucoup d'équipages au Royaume-Uni ou dans le monde. British Canoeing a décidé de le viser pour les médailles olympiques.

Mon meilleur ami de l'époque, Tim Baillie, m'a suggéré de former un équipage avec lui. Pour nous deux, c'était une chance de redémarrer notre mission olympique et il y avait un sens excitant des possibilités, même à ce stade précoce.

Nous avons travaillé incroyablement dur et progressé rapidement. Cependant, au moment des essais, nous avons très mal performé. C'était vraiment un désastre.

Mais tu sais quoi? Cette amère déception nous a vraiment ouvert la voie à la croissance et à la préparation d'une course encore plus forte pour les Jeux olympiques de 2012…

GSB:… qui serait bien sûr à Londres dans votre pays d'origine. Parlez de cette expérience…

Etienne: Incroyable tout autour.

C'était un énorme investissement en temps et en énergie pour y arriver. J'ai dû surmonter une blessure à l'épaule menaçant ma carrière dans l'accumulation, mais j'ai pu le faire.

En entrant, nous étions la troisième tête de série avec les jumeaux slovaques Hochschoerner les forts favoris – ils étaient vraiment des légendes. Mais nous restons fidèles à nos valeurs: un travail acharné constant et intense, être excellent, ne pas transiger sur la décence et le respect. Et nous avons travaillé très dur avec notre psychologie pour nous assurer que nous voyions la foule à la maison d'une manière saine et stimulante, par opposition à quelque chose qui exercerait une pression irréalisable sur nous.

Donc, avec tous ces facteurs réunis, nous avons pu remporter l'or. C'était incroyable.

Ce qui est étonnant, c'est que, même si, dans l'ensemble, le canoë est un sport mineur, nous sommes toujours aimés par les Britanniques pour avoir remporté cette médaille d'or.

La chaleur et la bonne volonté suscitées par Londres 2012 semblent toujours être présentes lorsque les gens en parlent toutes ces années plus tard.


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Etienne Stott après avoir remporté l'or en canoë à deux à Londres 2012 (Crédit photo: AE Photos)

GSB: C'est à la fois incroyable et aussi pas surprenant pour moi. Comment suivez-vous la médaille d'or remportée lors de vos Jeux olympiques à domicile?

Etienne: Eh bien, rien ne reste jamais le même, non?

Tim a pris sa retraite en 2013 et Mark Proctor est devenu mon coéquipier. Nous avions une mission finie: faire partie de l'équipe olympique de Rio 2016.

Au moment où je me suis remis en état d'une autre blessure grave à l'épaule subie en 2013, nous avions un délai de 14 mois pour le faire. C'était très excitant d'essayer de constituer une nouvelle équipe. Bien que nous n'ayons pas obtenu de sélection pour l'équipe GB pour Rio 2016, nous étions fiers de faire partie de l'équipe de réserve. Et puis j'ai pris ma retraite après ça.

GSB: On dirait que c'était le bon moment. La transition d'un athlète de classe mondiale à une carrière post-sportive est souvent difficile. Qu'est-ce que tu as fait?

Etienne: Mon objectif était de tirer les connaissances durement acquises de ma carrière sportive et de les appliquer dans les domaines où il pouvait faire le plus de bien. J'étais venu pour avoir une croyance très forte dans les vastes quantités de potentiel humain inexploité dans le monde, et donc j'étais intéressé à faire du travail de jeunesse, à encadrer de jeunes athlètes, ainsi qu'à encadrer des adultes de haute performance dans le monde de l'entreprise.

Mais je me suis rendu compte que les menaces d'effondrement écologique et de dégradation climatique devenaient des obstacles massifs à la réalisation du potentiel humain. Tout ce que je voulais faire de ma vie, tout ce que je voulais pour la leur, était en danger en raison de notre réponse terriblement insuffisante à l'état de nos systèmes naturels de soutien de la vie.

GSB: C'était une réalisation assez perspicace. Pour y arriver, il fallait avoir une sorte d’intérêt préalable pour l’environnement. Quand est-ce que ça a commencé?

Etienne: Je ne sais pas vraiment, pour vous dire la vérité.

En tant que boy-scout, j'ai certainement apprécié le plein air.

Mais mon appréciation et ma préoccupation pour l'environnement ont vraiment grandi au cours de ma carrière en canoë. Nous avons voyagé partout dans le monde – avec une énorme empreinte carbone, je sais – et j'ai vu des endroits merveilleux. Du Pays de Galles et de l'Écosse dans mon propre pays aux Pyrénées et aux Alpes en passant par l'Afrique du Sud, le Brésil et le Canada.

Je suis parti en voyage aux Maldives…

GSB:… un archipel d'îles au large du sous-continent indien qui sont existentiellement menacées par l'élévation du niveau de la mer…

Etienne: Exactement.

Quoi qu'il en soit, je suis allé faire de la plongée en apnée là-bas et j'ai vu la beauté merveilleuse de ces écosystèmes incroyables, mais on ne pouvait pas manquer leur équilibre précaire et leur vulnérabilité. Les habitants de ces lieux le sont aussi, de l'avenir auquel ils sont confrontés. L'élévation du niveau de la mer et les dommages causés à ces systèmes naturels fragiles constituent une menace immédiate et directe à leur existence même.

Et même si je pensais que l'environnement n'était pas un problème politique, j'ai commencé à devenir plus conflictuel au sujet de mon empreinte carbone vers la fin de ma carrière sportive.

Je veux dire, j'ai visité les favelas pendant mon séjour à Rio en 2016 et j'ai vu la terrible dégradation de l'environnement là-bas, sans parler des inégalités criantes et de la pauvreté. Après cela, il est devenu très difficile de concilier le vol autour du monde, en émettant tout ce carbone dans l'atmosphère.

GSB: Alors, qu'en avez-vous fait?

Etienne: Eh bien, je suis devenu végétarien quand j'ai pris ma retraite pour des raisons environnementales et finalement je suis devenu entièrement végétal.

J'ai commencé un deuxième diplôme en psychologie au cours de ma carrière et l'ai terminé après la retraite. Mon premier diplôme était en génie à l'Université de Nottingham.

Quoi qu'il en soit, mon étude en ligne s'est concentrée sur des choses comme la psychologie sociale critique et la dynamique du pouvoir.

GSB: Qu'as-tu appris?

Etienne: C'était époustouflant.

J'ai été exposée à la psychologie post-coloniale, à la psychologie féministe et plus encore. Mes études de psychologie sociale m'ont vraiment politisé. J'ai appris que chaque acte dans le monde est un acte politique. La psychologie a également lié le sport, le potentiel humain et la politique pour moi.

J'ai donc commencé à devenir plus publiquement politique.

À l'été 2018, j'ai participé à un camp végétalien; il y avait des ateliers sur la façon dont l'action directe pourrait être utilisée dans l'activisme en faveur des droits des animaux et j'ai appris comment la lutte pour les droits civils aux États-Unis a inspiré tant de mouvements.

Et plus tard cette année-là, j'ai entendu parler d'Extinction Rebellion ou XR d'un compagnon de l'équipe suédoise de canoë. Il a été impliqué dans l'une des premières grèves de Greta Thunberg.

XR est un mouvement international politiquement non partisan qui utilise une action directe non violente pour persuader les gouvernements d'agir équitablement face à l'urgence climatique et écologique.

GSB: Extinction Rebellion a une image un peu radicale, les manifestants cherchant à se faire arrêter et autres. Comment avez-vous pensé à cet aspect? Et qu'avez-vous fait une fois impliqué?

Etienne: Je pensais que c'était exactement ce qu'il fallait: Non-violent, non-partisan.

Nous serions arrêtés à contrecœur pour exposer la gravité et l'urgence de la crise et pour exprimer notre colère face aux graves lacunes de notre gouvernement sur la question alors que nos émissions continuent d'augmenter. Lorsque les voies habituelles de vote, de lobbying, de pétitions et même de marches de masse n'ont pas abouti à la réponse requise des autorités, l'histoire a montré que la désobéissance civile pacifique peut être une mesure puissante et efficace qui donne des résultats.

Je suis allé à Londres pour une formation en action directe non violente avec une centaine d'autres. Nous nous préparions pour la protestation des cinq ponts. Notre objectif était de fermer cinq ponts dans le centre de Londres pour envoyer un message inoubliable sur l'urgence de la crise climatique. C'était vraiment un test: Avions-nous suffisamment d'organisation et de volonté pour y parvenir, en particulier pour nous faire arrêter?

GSB: Alors, vous? Et si oui, comment était-ce?

Etienne: Eh bien, j'ai aidé à bloquer le pont de Lambeth et j'ai été arrêté. J'avais fait pas mal de préparation mentale – après tout, je n'avais jamais enfreint la loi auparavant. J'avais peur d'être identifié comme un champion olympique et j'ai donc essayé d'être aussi incognito que possible.

C'était surréaliste d'aller au poste de police puis à la cellule. C'est comme si vous étiez dans un film. J'étais vraiment en paix avec ça. Cela, à la fin de la journée, était dans la tradition de Martin Luther King, Jr. et Gandhi. J'y suis resté environ huit heures avant d'être libéré.


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Etienne Stott quitte le tribunal après sa première arrestation (Crédit photo: Etienne Stott)

GSB: Comment avez-vous suivi cela? Comment pourriez-vous utiliser votre statut de médaillé d'or olympique comme un atout?

Etienne: Excellente question. Au printemps 2019, je travaillais sur ma thèse, une étude psychologique de l'activisme environnemental.

En avril 2019, XR a lancé un soulèvement pacifique qui devait durer jusqu'à deux semaines. J'étais profondément en conflit, car je ne pensais pas pouvoir y assister en raison d'un conflit avec mes études, mais en le regardant se dérouler en ligne, j'ai réalisé que je devais ajouter tout mon poids à ce moment et utiliser ma plateforme et ma voix en tant que champion olympique.

Alors, j'ai déposé ma thèse, j'ai sauté dans le train pour le trajet de deux heures jusqu'à Londres pour les rejoindre. J'ai été arrêté au pont de Waterloo pour une infraction mineure d'ordre public; dans mon cas, assis sur une route quand la police me demande de partir.

L'important était que je me fasse un devoir d'être arrêté et finalement condamné en tant que champion olympique, ce qui, à mon avis, aiderait à normaliser et à légitimer ces actions pacifiques mais affirmatives. Même les penchants conservateurs Courrier quotidien couvert l'histoire d'une manière sympathique et impartiale. Je savais que certains ne l’apprécieraient pas, mais il était très important de prendre position.


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La deuxième arrestation d'Extinction Rebellion d'Etienne Stott a attiré l'attention des médias (Crédit photo: Press Association)

GSB: Que se passe-t-il si quelque chose est venu des manifestations de rébellion d'extinction en ce qui concerne le gouvernement britannique?

Etienne: Du bon et du mauvais, sans surprise, non?

Quelques jours après la «rébellion d'avril», le Parlement a déclaré une urgence climatique et écologique. Mais rien en termes de politique réelle n'en résulte. Mais je sais que l'extinction de la rébellion ne s'arrêtera pas tant qu'un changement juste et véritablement démocratique n'aura pas lieu.

J'espère cependant. Nous avons besoin de changements systémiques pour protéger notre avenir. Pour paraphraser le Dr King, je crois que les citoyens se pencheront vers de meilleurs choix climatiques et environnementaux, mais ceux-ci ne seront suffisants que si des systèmes sociaux et économiques sont mis en place pour les soutenir.

GSB: Moi aussi, je suis optimiste, mais avec prudence. Je suis convaincu que les athlètes doivent faire partie de la solution pour engager leurs millions sinon des milliards de fans sur le climat. Cela m'amène donc à Champions For Earth, l'organisation qui essaie d'organiser les athlètes pour faire exactement cela. Comment vous êtes-vous impliqué?

Etienne: Oui, Champions For Earth consiste à utiliser le pouvoir du sport et des athlètes pour créer des liens émotionnels avec les fans sur le climat. Nous devons être les voix de cette urgence.

Donc, en 2017, j'ai rencontré Dave Hampton dans un groupe de transition essayant d'aider à mettre en place des athlètes pour la prochaine étape de la vie. Nous étions tous les deux très attachés à l'environnement, au climat, que les athlètes ont une responsabilité. Nous avons également compris que les valeurs du sport – l'effort, surmonter les obstacles, le travail d'équipe et la concentration – sont nécessaires dans la lutte contre le climat.

Cela avait déjà existé dans l'esprit de Dave et, en discutant avec lui, ça a aussi cliqué pour moi.

Notre première action en tant que Champions pour la Terre a été une lettre, appelant à une interdiction de la fracturation hydraulique¹ qui a été publiée dans le Financial Times. Nous avons suivi cela avec une lettre signée par 19 athlètes britanniques en soutien à la grève climatique mondiale menée par Greta qui a été publiée dans Le gardien.

GSB: Ce sont deux grosses victoires. Quelle est la prochaine étape pour Champions For Earth?

Etienne: Eh bien, l'équipe s'agrandit, ce qui est formidable. Notre travail consiste à les inciter à trouver leur voix, à montrer aux gens ce qui peut être fait. Nous aimerions voir des athlètes parler de l'urgence climatique, malgré les critiques et les critiques. Nous reconnaissons que parler est un acte courageux, mais nous pensons que si les athlètes sont solidaires, ils peuvent se sentir plus habilités à utiliser leur voix.

GSB: Comment voyez-vous cela se produire?

Etienne: Nous vivons à une époque absolument fascinante et charnière.

La pandémie de COVID-19 a permis aux gens de réaliser à quel point nous sommes réellement interconnectés, comment notre santé et notre bien-être individuels sont totalement liés à notre santé et notre bien-être collectifs.

Nous avons également constaté l’impact disproportionné de cette crise sur les personnes sur lesquelles nous comptons le plus et qui sont sous-évaluées dans notre configuration sociale et économique actuelle.

Cela a également révélé notre vulnérabilité et notre manque de résilience lorsque les choses tournent mal, en particulier lorsque les réponses du gouvernement à la science semblent favoriser les conséquences économiques plutôt qu'humaines. Je pense que de plus en plus de personnes font le lien entre tout cela et la plus grande crise qui se profile sous la forme d'une dégradation climatique et écologique.

Ce dont nous avons besoin, c'est d'une réponse organisée et bienveillante à la science et nous avons vu que lorsque les gouvernements ont la volonté, ils peuvent déplacer des montagnes très rapidement. Et nous avons besoin de ce genre d'urgence en ces années vitales pour faire face à notre situation environnementale précaire.

GSB: Voyez-vous des liens vers les récentes manifestations Black Lives Matter et l'urgence environnementale?

Etienne: Oui, absolument.

Il me semble que l'apprentissage de la catastrophe environnementale à laquelle nous sommes confrontés vous amène rapidement à réaliser que l'une des raisons pour lesquelles nous n'avons pas pris des mesures plus rapides et de grande envergure est que cette dégradation de l'environnement affecte de manière disproportionnée les personnes de couleur dans le so -appelé «monde majoritaire» – où la plupart de la population mondiale mène une vie très différente de la nôtre.

Ils subissent de plein fouet les effets mais contribuent le moins en termes d'émissions.

À mon avis, il y a une nouvelle injustice, car la prospérité et les privilèges dont je bénéficie aujourd'hui reposent sur notre passé colonial et l'exploitation des personnes et des ressources dans d'autres parties du monde. Et cette exploitation continue sans relâche.

Donc, pour moi, faire face à l'urgence climatique et écologique doit passer par une reconnaissance de cette situation et de sérieuses tentatives pour y remédier. La mort horrible de George Floyd et de trop d'autres est un autre symptôme d'un système qui consomme notre planète et ses habitants. Si nous voulons protéger notre avenir, nous devons changer de cap et je suis prêt à consacrer tout ce que je dois à ce changement de cap.

Je peux voir les problèmes environnementaux et raciaux être mis en évidence aux Jeux olympiques de 2021 à Tokyo. La compréhension et la sympathie pour ces questions se développent et, en raison du report forcé par COVID, nous avons maintenant 13 mois pour organiser et galvaniser les athlètes et leurs fans. C'est donc la tâche à laquelle nous sommes confrontés!

Photo en haut: Tim Baillie (3A) et Etienne Stott (3B) en course pour l'or à Londres 2012 (Crédit photo: AE Photos)
¹ Fracking: processus d'injection de liquide à haute pression dans des roches souterraines, des forages, etc. de manière à forcer l'ouverture de fissures existantes et à extraire du pétrole ou du gaz.


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