L'entrevue GSB: Hannah Mills, médaillée d'or, lance The Big Plastic Pledge

Hannah Mills est devenue un trésor national au Royaume-Uni après avoir remporté l'or aux Jeux olympiques de Rio 2016 en voile à 2 avec sa partenaire Saskia Clark.

Elle a également développé un but au Brésil, émue par la quantité massive de pollution plastique dans la baie de Guanabara, où les courses de voile ont eu lieu, ainsi que le long de la plage de Copacabana. Deux ans plus tard, son organisation à but non lucratif «The Big Plastic Pledge» – qui engage les athlètes d'élite à réduire leur utilisation de plastiques à usage unique et à encourager les fans à faire de même – est née.

GreenSportsBlog a parlé avec Mills de sa voile et de ses voyages verts et de la façon dont elle envisage d'utiliser sa plate-forme à l'avenir sur les déchets plastiques ainsi que sur d'autres problèmes environnementaux.

GreenSportsBlog: Hannah, j'ai une tonne de choses à discuter avec vous alors allons droit au but. Quand avez-vous commencé la voile et qu'est-ce qui vous a motivé dans ce sport?

Hannah Mills: Eh bien Lew, quand j'avais sept ans, ma famille et moi sommes allés en vacances à Cornwall. Mes deux frères aînés ont eu des cours de voile cette année-là. J'avais tellement envie d'y aller mais je ne pouvais pas parce que j'étais trop jeune d'un an seulement. J'avais le cœur brisé.

L'été suivant s'est déroulé et finalement c'était mon tour. Je naviguais en solo à la fin de la semaine. J'ai tout simplement adoré.

Après cela, j'ai continué à progresser rapidement, en participant à ce qu'on appelle la classe Optimiste pour les moins de 16 ans. Nous devons parcourir le monde pour naviguer. C'était une expérience incroyable.

GSB: Je peux imaginer. Attends, vérifie ça. je ne peut pas imaginez voyager partout dans le monde pour naviguer quand j'étais au lycée. Et j'ai une sacrée bonne imagination! On dirait que vous aviez une aptitude naturelle pour la voile. Qu'est-ce qui se passe pour être un grand marin?

Hannah: Une chose est d'avoir une sensation naturelle pour le bateau. C'est vraiment difficile à enseigner et j'ai eu la chance de l'avoir. Aussi, j'ai toujours été très curieux et je voulais apprendre et comprendre la stratégie, la gestion des risques. J'ai adoré la partie cérébrale ainsi que le physique.

Et j'étais très compétitif. Vous voyez, la plupart des clubs de voile à cette époque étaient principalement composés de garçons. Je voulais les battre et je le faisais habituellement!

GSB: Je comprends que vous aviez les éléments physiques, mentaux et compétitifs. Mais je suppose que de nombreux marins ont ces qualités. Qu'est-ce qui vous a poussé à atteindre le 1% supérieur du 1%?

Hannah: Cela remonte à 1996 quand j'avais huit ans.

C’est alors que j’ai regardé mes premiers Jeux olympiques, les Jeux d’Atlanta. J'ai pensé: «Oh mon Dieu, c'est phénoménal! C'est le plus grand événement sportif du monde. Et puis, quand j'ai découvert que la voile était un sport olympique, j'ai décidé sur-le-champ que j'allais faire partie de l'équipe et remporter l'or.

Puis, quand j'avais 11 ans, Sir Ben Ainslie est venu donner une conférence à l'un de nos événements de voile. Il était et est toujours le marin olympique le plus décoré du Royaume-Uni. J'ai regardé ce qu'il faisait et j'ai dit: «Je veux faire cette!»

A partir de là, je me suis contenté de continuer, de travailler, de m'améliorer petit à petit.

Quand j'avais 15 ans, j'ai obtenu mon meilleur résultat dans la catégorie Optimiste, me classant cinquième aux Championnats du monde et j'ai été la première fille – dans l'Optimist, filles et garçons courent ensemble.

Ensuite, je suis passé à la classe 420, un bateau pour deux personnes, car je ne suis pas assez grand pour être compétitif en solitaire. La classe 420 s'est depuis transformée en 470, ces chiffres indiquant la taille des bateaux en centimètres.


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Vue aérienne des cérémonies d'ouverture des Jeux olympiques d'Atlanta de 1996, les Jeux qui ont inspiré Hannah Mills à poursuivre la voile olympique (Crédit photo: Getty Images)

GSB: Comment s'est passé le passage d'une à deux personnes en course?

Hannah: Oh, j'ai adoré. Le travail d'équipe et la résolution de problèmes partagée me convenaient vraiment.

GSB: Maintenant que vous avez trouvé votre créneau, comment êtes-vous arrivé au sommet des rangs britanniques de la voile?

Hannah: À l'été 2004, quand j'avais 16 ans, j'ai participé aux essais pour les championnats du monde à Melbourne, en Australie. Nous étions le dernier bateau à se qualifier et à rejoindre l'équipe de GB, mais nous avons réussi à terminer premier parmi les moins de 17 ans aux Mondiaux. Cela m'a donné un avant-goût de la compétition de classe mondiale.

Puis c'est devenu une guerre d'usure pour arriver au sommet. Pour accéder au niveau de financement le plus bas de UK Sport, vous devez vraiment terminer dans les trois premiers de votre discipline jeunesse lors d'un championnat du monde. Et en 2006, ma partenaire Peggy Webster et moi avons remporté les 420 Mondiaux.

À cette époque, j'ai commencé mes études en génie mécanique à l'Université de Bristol. En fait, je voulais étudier les sciences de l’environnement et la géographie, mais je ne pouvais pas le faire et continuer à naviguer en raison des longues excursions sur le terrain nécessaires pendant les vacances.

GSB: Après Beijing 2008, Londres 2012, vos Jeux Olympiques à domicile. J'imagine que les feux de compétition brûlaient à blanc pour vous…

Hannah: Sans aucun doute! C'était le moment de tenter le coup. J'ai donc suspendu l'université pour naviguer à plein temps en 2009, pour me rendre à Weymouth sur la côte sud, un haut lieu de la voile. Et puis je me suis mis à trouver le bon partenaire.

GSB: Comment était-ce?

Hannah: C'était dur. Trouver le bon partenaire, qui a la même détermination, le même désir de gagner et qui complète les compétences de chacun est un défi de taille. Sans surprise, la plupart des personnes expérimentées ont été emmenées!

GSB: Sheesh! Cela ressemble presque à une rencontre!

Hannah: Je sais! Quoi qu’il en soit, à un moment donné, j’ai pensé: «Je vais arrêter. Il est temps de passer à autre chose. »Mais je ne pourrais jamais y renoncer.

J'ai donc fait autant de voile que possible, suivi des cours en ligne et à la mi-février 2011, Saskia Clark, une des 470 meilleures navigatrices qui avait concouru à Beijing 2008, est devenue disponible. Nous sommes tous allés prendre un verre, pensant tous que ce serait la retraite pour elle, mais j'ai plaisanté en disant que nous naviguerions ensemble un jour.

Et quelques mois plus tard, nous avons sauté sur un bateau ensemble et avons essayé. Nous avons cliqué immédiatement, beaucoup ri et poussé fort.

GSB: Et je suppose que la retraite était suspendue pour Saskia!

Hannah: Tu as bien deviné, Lew! Elle n’était pas non plus prête à abandonner.

La pression était presque immédiatement. Nous avons dû montrer nos affaires aux essais 470 en juin pour nous rendre à Londres 2012 car un seul bateau par pays et par classe peut y aller.

GSB: Que s'est-il passé?

Hannah: Nous avons bien fait dans la course, remportant la Coupe du monde en fait. Cela nous a donné un élan pour les essais. Nous sommes arrivés deuxième à l'épreuve olympique de Weymouth, puis à nouveau deuxième aux essais. Grâce à notre victoire en Coupe du monde et à notre solide campagne tout au long du printemps, nous avions l'impression de l'avoir méritée.

Mais il y a une subjectivité quant à savoir qui est choisi, donc nous n'en sommes pas sûrs. Cela pourrait nous être enlevé.

C'était fou! Le petit ami de Saskia, qui était également marin, a reçu l’appel qu’il l’avait fait. Nous étions les suivants.

Cocher.

Cocher.

Cocher.

C'était ainsi angoissant!

GSB: Je veux dire, ce sont vos Jeux olympiques à domicile dont nous parlons, quelque chose dont vous rêviez depuis seulement 18 ans …

Hannah:… Et puis l'appel est venu… NOUS L'AVONS FAIT !!!

Nous avons célébré ce qui semblait être quelques secondes, puis le vrai travail a commencé. Améliorer notre cohérence et mieux arrondir la première note étaient des impératifs.

GSB: Comment était-ce d'entrer dans le stade olympique de Londres pour les cérémonies d'ouverture avec Sir Paul McCartney en spectacle et le monde entier en train de regarder?

Hannah: Incroyable. Alors que je me tenais dans le tunnel, j'ai juste essayé de tout comprendre. Les acclamations étaient insensé. En pensant à regarder les cérémonies d’ouverture à la télévision, c’était comme si je vivais la vie de quelqu'un d’autre.

Mais après les cérémonies, c'était une question d'affaires.

Il y a dix courses dans une compétition olympique de voile pour voir qui entre dans la course aux médailles. La compétition dure cinq jours avec des jours de repos entre les deux.

GSB: Quelle était votre attitude?

Hannah: C'était un mélange de confiance et de doute. Confiant que nous gagnerions une médaille, surtout quand on a vu que les autres équipes se chamaillaient pendant l'entraînement. Le fait que Saskia y soit déjà allé auparavant était énorme.

Nous et la Nouvelle-Zélande, nos principaux concurrents, avons été les seuls à nous amuser. Nous avions des doutes sur le fait que nous gagnerions l’or parce que la Nouvelle-Zélande était très forte.

Et, comme il s'est avéré, nous avons fait la course pour la médaille à deux points de la Nouvelle-Zélande et avons obtenu la médaille d'argent.

GSB: Alors, que s'est-il passé?!?

Hannah: C'était un désastre! Il y avait très peu de vent, ce qui rendait la tâche difficile mais c'était aussi le cas pour eux. Nous avons pris un bon départ mais nous nous sommes mis dans une mauvaise passe et ils se sont écartés. Je veux dire, nous avons été vidés pendant la course – J'étais en larmes pendant que nous étions sur l'eau. C'était peut-être ma seule chance, surtout si Saskia avait fini.

Après les cérémonies de clôture, la déception s'est accentuée. Je veux dire, maintenant quoi? J'étais perdu, vraiment.

GSB: Je peux voir comment ce serait le cas, surtout maintenant que j'ai regardé le documentaire de HBO, «The Price of Gold», sur les Olympiens et la dépression, raconté par Michael Phelps. C’est une chose si vous êtes footballeur ou star de la NBA. Vous ne gagnez pas cette année? Obtenez-les l'année prochaine. Les olympiens n'ont la scène qu'une fois tous les quatre ans. La pression est inimaginable pour nous non-athlètes. Alors, comment avez-vous fait face?

Hannah: Je n’ai pas vu le film de Michael Phelps, mais il est définitivement sur ma liste maintenant!

Les choses n'ont pas commencé à changer avant que Saskia décide en 2013 de continuer, qu'elle avait encore plus à donner. Cela m'a rendu déterminé à terminer le travail à Rio 2016.

Cette fois, les blessures étaient notre plus grand défi. Saskia avait plus mais j'avais un problème de dos qui nous a ralentis.

Mais nous étions prêts à commencer notre campagne de qualification pour Rio à Santander en 2014.

Et puis nous avons eu la pire journée, nous étions partout.

GSB: Pourquoi?

Hannah: Le vent venait de la terre – donc il bougeait beaucoup et était imprévisible – ce qui était notre faiblesse. Et nos communications étaient désordonnées. Pour moi, les directions que Saskia donnait n’étaient pas claires et j’étais très indécise. Nous avons eu 18 mois pour bien faire les choses, travaillant sur les communications dans toutes sortes de conditions.

Le travail acharné a porté ses fruits car nous étions en pleine forme lors de l'épreuve test pour aller à Rio et nous y avons assez bien réussi pour gagner la place.

Qu'il suffise de dire que le niveau de stress était bien inférieur à quatre ans plus tôt.

GSB: Alors, parlez-nous de Rio?

Hannah: Les attentes étaient énormes cette fois, tant de la part des médias que de nous – pour moi, c'était de l'or ou du buste.

Nous nous sommes entraînés à Rio pendant environ 180 jours au cours des deux années précédant les Jeux. Nous sommes allés au Brésil en janvier, passant six mois à apprendre toutes les nuances des cours. Il y en avait trois dans la baie de Guanabara et trois sur l'océan.

Donc, Saskia et moi étions prêts. Encore une fois, nos concurrents étaient les mêmes filles de Nouvelle-Zélande.

Mais on ne sait jamais comment la vie se passera. Je suis tombé malade à l'approche de notre événement, passant quatre jours au lit. Je n'ai eu qu'une seule voile d'entraînement. C'était loin d'être idéal, mais j'ai commencé à me sentir mieux au début des courses.

Nous n’avons pas poussé les deux premiers jours, nous sommes arrivés à la troisième place à mi-chemin, puis je me suis senti à 100%. Et puis nous avons attaqué après cela et nous étions en bonne forme… jusqu'à ce qu'une énorme tempête nous frappe tous sur la course au large.

GSB: Vous plaisantez!

Hannah: C'était un carnage là-bas. Mais nous avons réussi et sommes revenus dans la baie et dans la course aux médailles à la première place, avec 20 points d'avance. En gros, nous ne pourrions pas perdre… à moins d’avoir fini.

J'étais une épave nerveuse bien sûr, mais nous sommes arrivés à l'arrivée et avons été médaillés d'or!


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Hannah Mills (à gauche) et Saskia Clark sur le stand de médailles après avoir remporté l'or à Rio 2016 (Crédit photo: Nick Dempsey)

GSB: Félicitations! Je veux dire, je savais que tu avais gagné avant que nous parlions, mais j'étais toujours tendu à t'écouter raconter l'histoire!

Hannah: Je sais! Mais être sur le stand des médailles alors qu'ils jouaient à «God Save The Queen» était surréaliste.

Comme prévu, Saskia a pris sa retraite peu de temps après. Je me suis dit: «OK, j’ai terminé ce que j’avais prévu de faire. Dois-je m'en aller? »

Mais j'avais 28 ans à l'époque, toujours dans mon apogée en tant que marin et il est difficile de prendre sa retraite après avoir remporté l'or. J'ai mis du temps, j'ai navigué sur d'autres bateaux, j'ai eu le feu pour aller chercher ça à Tokyo et j'ai commencé à chercher mon prochain partenaire… et ma prochaine passion.

GSB: Nous reviendrons sur le partenaire dans un instant, mais sur cette passion…

Hannah: Il est vraiment né à Rio. La pollution plastique là-bas, ainsi que l'environnement dans son ensemble, étaient stupéfiants pour moi. La combinaison d’une mauvaise gestion des déchets et d’une topographie unique – avec les montagnes qui arrivent jusqu’à l’océan – n’aide pas. Quand il pleut, ce n’est qu’une catastrophe. La quantité de déchets dans la baie de Guanabara était horrible et aussi très triste.

Je veux dire que nous sommes des athlètes, nous serons là pendant un certain temps, puis nous rentrerons chez nous dans notre vie confortable. Les gens qui vivent dans les favelas de Rio, c'est chez eux. Après avoir visité là-bas et parlé aux gens, et vu qu'il n'y a pas de véritable assainissement là-bas, je suis heureux d'avoir visité. Cela m'a confirmé que je devais faire partie d'une solution, et les déchets plastiques étaient le point de départ.


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Hannah Mills et d'autres olympiens ramassent des déchets sur une plage de Rio pendant les Jeux olympiques de 2016 (Crédit photo: Nick Dempsey)

GSB: Quelle a été votre prochaine étape?

Hannah: J'ai commencé à faire des recherches sur les déchets plastiques. Comme je l'ai déjà mentionné, j'avais toujours aimé l'environnement et la géographie, donc cela me semblait naturel.

Au fil du temps, je suis devenu à la fois enthousiaste à l'idée de faire quelque chose sur le plastique et dépassé par l'ampleur du problème. Lier l'environnement et les déchets à la voile était également en train de se purifier dans mon esprit. Que l'utilisation de notre plate-forme pourrait aider. Alors, je pensais …

À peu près à ce moment-là, j'ai reçu un appel de l'un de mes concurrents pour Rio en 2016, Eilidh McIntyre. Elle était la seule de ce groupe que j’aurais envisagée. Elle avait le bon âge à 22 et six pieds de haut, ce qui est parfait pour l'équipage d'un 470! La voile est dans son sang. Compétitif. Cochez toutes les cases.

Nous avons participé à certaines épreuves tests en 2017 et nous avons bien fait. 2018 a été fantastique, y compris une médaille de bronze aux World Champs. Nous travaillons très bien ensemble, maintenant avec moi dans le rôle de «partenaire senior» de Saskia et Eilidh avide d’or.

L'année 2019 a également été forte pour nous, car nous étions n ° 1 aux Championnats du monde au Japon sur le site olympique et nous avons terminé deuxième de l'important événement test de Tokyo 2020. En fait, nous avions fait l'équipe olympique…

GSB:… Et puis COVID a frappé. Devez-vous vous qualifier encore, cette fois pour Tokyo 2021?

Hannah: Non. Nous sommes tous prêts si bien sûr, les Jeux ont lieu.

GSB: Un grand IF en ce moment. Revenons maintenant à l’environnement… Il fallait y mettre la référence de la voile.

Hannah: Bon travail, Lew.

En 2017, alors que je réfléchissais davantage aux problèmes environnementaux, en particulier à ce que j'avais vu à Rio, j'ai décidé que la réduction des plastiques à usage unique serait mon objectif. Nous en utilisons certainement beaucoup dans la voile, des bouteilles d'eau au matériau d'emballage en plastique utilisé lorsque l'équipement nous est expédié en passant par les combinaisons de plongée usagées.

Alors, j’ai dit: «nous devons lancer une campagne qui incite les athlètes à s’impliquer dans le verdissement.»

Finalement, cela s'est transformé en ce qui allait devenir le Big Plastic Pledge: demander aux athlètes – pas seulement aux marins – de s'engager à faire trois choses pour réduire les déchets plastiques. Dites non aux bouteilles à usage unique. Commandez du matériel avec un emballage minimal. Parlez du problème avec vos fans. Nous répertorions neuf façons de réduire sur notre site.

Nous avons lancé en septembre 2019. Le CIO a contribué avec un financement et un communiqué de presse. Sky Sports et la BBC nous ont couvert, ainsi que d'autres points de vente partout dans le monde.


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GSB: C'est incroyable! Comment ça s'est passé depuis?

Hannah: Eh bien, ça a été une énorme courbe d’apprentissage.

Il a été plus difficile que je ne l’imaginais d’impliquer d’autres athlètes.

GSB: Pourquoi pensez-vous que cela a été le cas?

Hannah: Certains ne voulaient pas de critiques qui pourraient leur arriver. Certains n’avaient pas assez de confiance. Le fait est que personne ne doit être parfait; il s’agit de faire mieux.

Quoi qu'il en soit, nous avons obtenu de la Fédération internationale d'aviron de nous soutenir avec le rameur britannique Martin Helseth, notre ambassadeur d'aviron. World Sailing, qui a une solide réputation en matière de durabilité, nous soutient également. Et nous avons également amené 3 000 personnes à s'engager.

Mais nous devons aller plus vite et plus grand. Nous revisitons donc la campagne dans son ensemble, dans le but d'élargir notre objectif au-delà de l'engagement. Nous pensons que nous pouvons travailler dans deux à trois domaines de projet clés dans le sport durable, les plastiques en étant un. Les vêtements de sport en sont un autre.

GSB: Quelle est la place du changement climatique?

Hannah: Bien sûr, le sport tel que nous le connaissons ne sera pas pareil si nous n’agissons pas rapidement et sérieusement sur le changement climatique. Protect Our Winters fait un excellent travail dans ce domaine. Je suis également devenu un partisan d'EcoAthletes, l'organisation que vous aidez à lancer…

GSB:… Et nous sommes très chanceux de vous avoir…

Hannah: Éduquer les athlètes à parler du changement climatique peut avoir un impact très important, je suis donc ravie de faire partie des EcoAthlètes et j'ai hâte de travailler avec le groupe.

Quant à nous, nous travaillons sur la personnalité et la mission de notre marque et nous espérons la peaufiner d'ici la fin de cette année.

GSB: J'ai hâte de voir ce que devient Big Plastic Pledge, et je suis sûr qu'avec vous à la barre, cela aura un grand impact.

Photo en haut: Hannah Mills (Crédit photo: Nick Dempsey)


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